Том 2    
.hack//Охотник за ИИ/Копьё Вотана

.hack//Охотник за ИИ/Копьё Вотана

Красные ликорисы,
Цветом пламени цветут.
Но ты не прикасайся к ним –
Последствия всех ужаснут.
.: 1 :.

Мне нравятся кошки, но как только они появляются в The World, вероятней всего в виде чита или блуждающего ИИ, все мои тёплые чувства к ним словно улетучиваются в окно. Читая доклад, который вручила мне Шибаяма Саки, я почувствовал, что сейчас имею дело как раз с чем-то подобным.

Отпив глоток тёплого кофе, я бросил доклад на стол. Саки нервно ждала моих указаний.

— Пострадали какие-нибудь пользователи? — спросил я.

— После того как игрок поторговался с котом, его игровые данные были удалены. Мы уже получили несколько подобных жалоб, — Саки переминалась с ноги на ногу, испытывая неловкость.

Я откинулся на спинку кресла и уставился в окно. Внизу по улицам толпы людей спешили домой с работы. Мне же после прочтения доклада теперь не скоро придётся покинуть свой кабинет.

В работе на японский филиал корпорации «CyberConnect» есть как свои преимущества, так и недостатки. Долгие часы техподдержки самой массовой в мире онлайн-игры, с более чем двадцатью миллионами пользователей, зачастую выматывают.

— Он разговаривает? — спросил я.

— Кто?

— Кот разговаривает? — я постучал кончиками пальцев по докладу.

— Не знаю. На данный момент мы ещё не разобрались, игрок это или НПЦ.

Саки нервничает, потому что месяцем ранее я сделал ей выговор за то, что она не выучила руководство системного администратора. Каждый член Кобальтовых Рыцарей, он же отладчик, должен наизусть знать все главы и строки данного труда. В качестве наказания я заставил её делать распечатки, готовить мне кофе, а так же выполнять всякую тяжёлую работу, какую я только мог для неё найти. Теперь же, когда она вернулась к своим обычным обязанностям, она старалась вести себя со мной осторожно.

Я постучал себе по подбородку.

— Если проблема заключается в игроке, тогда ГМы должны удалить его из системы. Если же кот — НПЦ, тогда это уже наша работа. Так как мы не знаем, с кем имеем дело, нужно поскорее с этим разобраться. Поддерживай связь с ГМами.

— Слушаюсь, — сказала девушка.

Надеюсь, в этот раз она всё не испортит.

.: 2 :.

Я всё никак не мог выбросить Ликорис из головы. Она назвала себя дефектом, отказалась от дальнейшей борьбы и стала фоновым цветком в локациях The World. Она оставила глубокий след в моём сердце, но я не могу позволить себе отвлекаться на воспоминания о ней. Нужно было идти работать, тем более что появилась проблема, требующая от меня предельной концентрации.

Я залогинился.

Самый лучший способ по-быстрому узнать, что сейчас творится в The World, это прийти на мост, который пересекает канал города Мак*Ану. Здесь можно подслушать, о чём говорят проходящие мимо люди. Поэтому, как только я сюда пришёл, я стал внимательно вслушиваться в разговоры:

— Слышал, что вырубился капитан Алых Рыцарей?

— Его достал ПКшник?

— Нет, ПКшники тут ни при чём. Он вырубился в реале.

— В реале? Что ты городишь?

— Он того заслужил, — кто-то присоединился к их разговору. — То, как они носятся со своими моралью и правосудием, порядком надоедает! Хотелось бы мне, чтобы их всех забанили в The World.

— Не стоит так громко жаловаться. Их штаб-квартира находится как раз в Мак*Ану.

— И что с того? Они не системные администраторы, так что бояться их нечего.

Алые Рыцари это саморегулируемая организация добровольцев, которые выступают в качестве посредников при решении проблем игроков, а так же расследуют нелегальную активность в The World, избавляя тем самым системных администраторов от необходимости постоянно ввязываться в мелкие неурядицы. Всё-таки некоторые инциденты вполне могут решаться и самими игроками. Но в действительности, некоторые игроки терпеть не могут Алых Рыцарей за то, что те вмешиваются в их дела, хотя организация официально признана корпорацией «CyberConnect», а значит, к ней следует относиться серьёзно.

Они взяли себе название из Эпитафии Сумерек, по которой и создана The World. Хотя в оригинальном тексте поэмы Кобальтовые и Алые Рыцари диаметрально противоположные формирования, представляющие собой силы света и тьмы, всё же в The World эти две группы мало общаются между собой и преследуют разные цели.[✱]прим. пер.: Кобальтовые Рыцари действительно взяли себе имя из поэмы, а вот Алых Рыцарей так назвать в шутку предложил один из их создателей — Крим. На английском алый — crimson, тогда Crimson Knights можно перевести как Рыцари Сыновья Крима, ну или Рыцари Детище Крима

— Так что с ним произошло? — спросил ещё один их собеседник.

— Понятия не имею. Он ввязался в драку с Мастером стихий, который управлял петом.[✱]прим. пер.: ручное животное в игре, происходит от английского «pet» И вот этот самый пет его и прикончил.

— Что ты говоришь?!

— Но как он мог вырубиться и в реале?

— Не знаю. Но как только его персонаж был побеждён в игре, управляющий им человек потерял сознание прямо перед своим монитором.

— Бред какой-то.

— Это всё правда.

— Такое невозможно! Как человек может потерять сознание в реале только из-за того, что проиграл сражение в игре?

— Ну не знаю. От шока, например.

— Глупости.

— Что ты до меня докопался? Я знаю только то, что это случилось.

— Акира, не стоит верить каждому услышанному тобой слуху.

— Если не веришь мне, посмотри сам: об этом говорится по всему интернету.

Вот так вот неожиданно мне на голову свалилась ещё одна проблема. Я просмотрел все чаты и топики на ББС посвящённые данной теме, а также пролистал переписку Алых Рыцарей. Спустя двадцать минут поисков информации и отсеивания диких домыслов, я смог собрать воедино всю цепь событий случившегося происшествия.

У Мастера стихий Цукасы[✱]прим. пер.: тот самый Цукаса из аниме .hack//Знак есть пет, внешний вид которого, как бы странно это не звучало, имеет сходство с золотой гантелей. Когда капитан попытался сразиться с монстром, это создание подчистую нанесло ему поражение. Управляющий аватаром человек, абсолютно здоровый, двадцатиоднолетний парень, впал в оцепенение и только спустя несколько часов пришёл в сознание, отделавшись лишь частичной потерей памяти.

В старых докладах уже описывались подобные инциденты — игроки теряли сознание из-за изнеможения, а некоторые даже умирали из-за того, что провели за игрой много часов подряд. Вот поэтому корпорация «CyberConnect» строго следует инструкциям, когда дело касается вызывающих привыкание онлайн-игр. Хотя конечно, каждый игрок сам ответственен за свои действия.

Тем не менее, данное происшествие может вызвать панику среди игроков. Так что мне надо разобраться с ним как можно скорее. Вот так нежданно-негаданно у меня появилось новое задание. Кот может и подождать.

Первое, что меня смутило в этом деле, то, что игрок управляет монстром. Монстром, которого до сего момента в The World никогда не существовало. Хотя некоторые заклинания и позволяют вызывать существ, эти существа имеют определённый вид и встретить их можно на каждом шагу. И вот тут возникает второй вопрос: какова природа этого монстра? Его описание не подходит ни под один тип монстров запрограммированных в игре. Он нечто новое, нечто совершенно уникальное, что может означать только одно… чем бы он ни был: игроком, НПЦ, либо блуждающим ИИ — он нелегальный.

Так что, похоже, я имею дело с незаконопослушным игроком, управляющим нелегальной программой. Здорово, нечего сказать. Но кто за всем стоит: Цукаса или гантелеобразный монстр? И кто или что послужило причиной сбоя, который так повлиял на игру?

Ликорис разговаривала как человек, притом человеком она не являлась. Внешность обманчива. Распознать подлинную личность будет трудно.

Я проследовал к Вратам Хаоса и рядом с ними увидел несколько Алых Рыцарей. Они высматривали Цукасу. Возможности Алых Рыцарей по сравнению с Кобальтовыми Рыцарями были ограничены. Единственное, что они могли сделать, это выставить охрану у ворот и надеяться, что Цукаса пройдёт мимо них. Я же собирался действовать по-другому. Вместо того чтобы ждать когда Цукаса появится, я намеревался найти его сам.

.: 3 :.

Мой доклад по делу Ликорис был передан высшему руководству. Но некоторые детали, включая мой последний с ней разговор и положение её тайного убежища, я в него вставлять не стал.

Её лицо во время нашего разговора до сих пор стоит у меня перед глазами.

Пока я существую, Морганна так и будет выдавать моё местоположение людям, до тех пор, пока Кобальтовые Рыцари не найдут и не удалят меня. Но теперь это не имеет значения. Я сдаюсь.

Но почему? — спросил я.

Я продукт неудачной попытки. Я должна умереть. Мне не удалось стать его мечтой. Поэтому пришла пора от меня избавиться. Боюсь, на этом наш с тобой квест закончен.

Но общение с ней выглядело слишком натуральным, а её смерть слишком выразительной. Я терзался сожалениями, думая, что, несомненно, можно было найти лучшее решение, иной способ завершить квест. Но как и в жизни, в игре кнопки перезагрузки не предусмотрено. Я не мог переиграть концовку в надежде на лучшее её окончание.

Я повёл себя так, словно она умерла по-настоящему. В сущности, её удаление оказало на меня больший эффект, нежели смерть моей собственной бабушки несколько лет назад. Неужели я схожу с ума?

Я стал задаваться различными вопросами. Что такое правила? Что такое система? В чём смысл моей встречи Ликорис? Где находился бог? На последний вопрос Ликорис попыталась мне ответить.

Кормилица Морганна.

Кто?

Так зовут бога, Альбирео. Она скрывается во Внутреннем Мире, который Гарольд пытался создать. Бог существует. Она дала тебе Божественное копьё Вотана и послала сообщения, в которых указывалось моё местонахождение. Бог пытается меня удалить.

Бог… пытается тебя удалить?

Она выглядела печальной.

Именно так. Я нежеланное дитя. Даже бог от меня отвернулся.

Ничего не понимаю.

Я скрывалась от Морганны, а не от тебя.

Наш разговор проигрался у меня в голове, как только я подумал о Божественном копье Вотана. Это оружие было специально разработано для проведения отладки, для удаления блуждающих ИИ. Я получил его в бета-версии The World. Но кто предусмотрел в нём такую функцию? Ликорис сказала, что бог создал его для защиты The World.

Под богом она имела в виду Гарольда Хёрвика? Он был изначальным программистом бета-версии The World, авторитетом в области исследования ИИ, да и вообще многогранным гением.

С самого начала данные игры The World хранились в Системе Гарольда, так называемом «чёрном ящике» — папке, доступ к которой был закрыт Гарольдом для всех. Мало кто знал о её существовании. Фактически, только самые главные разработчики слышали о ней. Когда я узнал о данной системе, мне пришлось подписать документ о неразглашении информации.

Вполне возможно, что блуждающие ИИ выходят из Системы Гарольда, а это может означать, что Гарольд и Морганна приходятся отцом и матерью Ликорис. Но тогда почему Морганна хотела удалить собственное дитя? Гарольд специально включил алгоритм внутренних противоречий в её программу?

У меня в голове просто не укладывалась вся та технологическая алхимия, которую он попытался провернуть в The World. Единственное, в чём я был полностью уверен, это то, что копьё было создано для защиты The World, и как рыцарь я принёс присягу на верность этому долгу. Даже если это означало смерть для Ликорис.

.: 4 :.

Разноцветные воздушные змеи танцевали на ветру. Расположенный на крутых склонах горы город Дун Лойриг словно парил в облаках.

— Давненько не виделись, — сказала Хокуто, и с помощью команды «/smile» улыбнулась.

Хокуто была единственной, кто знал о существовании Ликорис. Если не считать вялую переписку по почте, это была наша первая встреча после расставания в локации «Hidden, Forbidden, Holy Ground».

— Удивлена, что ты захотел меня увидеть, Ал.

— Я просил, чтобы ты пришла своим основным персонажем.

— У.Б. Йейтс решил, что и Хокуто сойдёт.

Я пожал плечами:

— Ну и ладно. Пока ты это ты, разницы никакой.

В этот раз Хокуто вела себя заметно спокойней, чем в наши прежние встречи. Теперь, когда я знал её секрет — то, что она сетевой поэт Йейтс, — она перестала прикидываться новичком.

— Знаешь что-нибудь о персонаже-коте или Мастере стихий по имени Цукаса?

— А ты времени даром не теряешь, да? — засмеялась девушка. — Даже не спросил, как у меня дела.

Я вздохнул.

— Привет. Как поживаешь? Теперь, если ты закончила свои игры, расскажи мне всё что знаешь.

— Ты читал последние объявления на форуме? Неужели не знаешь, о чём там сейчас все спрашивают?

— О чём?

— Люди хотят знать, как персонаж получил умение владеть монстром. Вот и всё, что их сейчас волнует: как можно делать то, что никогда ранее не делалось, и как они могут заполучить для себя что-то новое?

— Ничего удивительного.

— Но почти никого не волнует, что стало с потерявшим сознание игроком. Вот так приехали! — она на мгновение замолчала. — Ну, не то, чтобы совсем никого. Я слышала, что после того как капитан проиграл бой, значительно увеличилось число правонарушений.

Значительно?

— А что ты сама думаешь по этому поводу?

— Я разговаривала с одной моей знакомой, которая состоит в Алых Рыцарях, с леди Субару.[✱]прим. пер.: это та самая Субару из аниме .hack//Знак Она знает капитана в реальном мире. Его состояние оказалось не настолько плачевным, как об этом кругом говорят. Он уже вернулся в игру и теперь пытается выследить Цукасу. Эти двое вроде даже разговаривали с человеком, который сказал, что может связаться с Цукасой.

— Правда?

Алые Рыцари не потрудились поставить меня в известность об их новом предприятии. Возможно они приняли всё близко к сердцу и решили разобраться со всем сами. Я вполне могу понять, что они чувствуют, но сомневаюсь, что Рыцари имеют хоть малейшее представление о том, что на самом деле им противостоит.

— Как зовут этого игрока? — спросил я.

— Понятия не имею. Но пару дней назад один из Алых Рыцарей во время своего дежурства заметил Цукасу. Тот проскользнул сквозь врата и позднее связался с каким-то игроком в одном из районов города.

— На сервере Дун Лойрига? — спросил я потрясённо. — Но как?

То, что сделал Цукаса — перескочил напрямую с одного сервера на другой — не предусмотрено в данной версии системы.[✱]прим. пер.: я так понял, что он телепортировался с какой-то локации дельта-сервера напрямую в корневой город тета-сервера, потому что между городами телепортироваться можно Получается, он каким-то образом обходит систему.

— Не знаю. Но в разговоре с тем игроком упоминался один предмет. Может, ты слышал о таком?

Хокуто набила его название:

Хокуто: Ключ Сумерек.

— Вымысел! — возмутился я.

— Значит, слышал! Ну, что ещё ожидать от ветерана, играющего ещё с бета-версии, правда, Ал?

Хокуто не догадывается, что я ещё и системный администратор. А если и догадывается, то не показывает виду. В онлайне вопросы о жизни в реале являются табу. Не важно, сколь близки вы в киберпространстве, как только будет озвучена просьба встретиться в реале, дружбе обычно тут же приходит конец. На меня же ещё наложены дополнительные ограничения, потому что правила корпорации запрещают отладчикам встречаться с игроками. Так что я сделал всё возможное, чтобы держаться от них подальше.

— Судя по слухам, Ключ Сумерек помогает обходить систему. Я прочитала об этом на немецкой ББС. Хочешь, чтобы я тебе перевела, что пишут? — продолжила Хокуто.

— А ты можешь?

— Ещё бы. Я невероятно крутая, правда?

Я почти видел, как девушка управляющая аватаром Хокуто, светится от счастья под своим ФМД.

— Мне не интересны пустые слухи.

С точки зрения обычного игрока выходит, что у Цукасы есть нелегальный предмет, позволяющий ему обходить систему. Но Ключ это миф. В текущей версии игры нет такого предмета.

— Системный администратор! — совершенно неожиданно прокричала Хокуто.

Моё сердце на мгновенье замерло.

— Корпорация «CyberConnect» может зарядить системного администратора, чтобы тот проверил залогиненных игроков. У компании же есть персональные данные пользователей, которые те оставляют во время регистрации. Если Цукаса действительно читер, то администрация его может забанить.

— Всё верно.

— Но если компания до сих пор так не сделала, значит Цукаса не совершил ничего предосудительного. А значит, логично будет подумать, что он, вероятно, нашёл что-то в самой системе. И Ключ Сумерек называется этот предмет или как-то по-иному, тут совершенно не важно.

Я почесал подбородок.

— Забанить персонажа и затем удалить его аккаунт не так-то просто. Тут сразу же всплывает юридическая сторона вопроса. Корпорации «CyberConnect» необходимы веские доказательства нарушения игроком пользовательского соглашения. Может на самом деле Цукаса обычный ПКшник, и Алые Рыцари с помощью голословных обвинений хотят ему таким образом отомстить. А вот что действительно хотелось бы знать, это как Цукаса может управлять монстром?

— Ты говоришь словно системный администратор.

Я неловко улыбнулся. Эта женщина любопытна, настойчива и слишком умна, когда дело касается её выгоды.

— Ага, в точку. Ладно, мне нужно идти. Спасибо, что согласилась поговорить.

— Уже уходишь? Но ведь ты только пришёл. Давай ещё поговорим!

— Не могу, у меня много дел.

Это истинная правда. Как бы я не хотел остаться подольше и постараться поближе узнать Хокуто, у меня не было времени на разговоры.

— Ты просто поматросил меня, чтобы получить информацию, и теперь бросаешь. Так не честно! — она топнула ногой.

Основной причиной, по которой я хотел поговорить с Хокуто было то, что она знала Ликорис. Вопреки своим убеждениям, я решил рассказать ей о том, что Ликорис обратилась в красные паучьи лилии.[✱]прим. пер.: это второе название цветов ликориса Я хотел рассказать о ней кому-нибудь, кто бы понял значение её поступка.

— Ликорис… — начал я небрежно.

— Лико? — спросила Хокуто. — Что с ней?

— Представь себе, она решила стать паучьей лилией. Это такие необычные цветы, которые расцветают осенью и тянутся своими лепестками к зимнему солнцу. По весне же, когда начинают цвести другие цветы, ликорисы напротив, увядают.[✱]прим. пер.: на самом деле, ликорисы многолетнее растение, просто когда у них цветут бутоны, то листья со стебля опадают, а к тому времени, когда увядают бутоны, на стебле снова вырастают листья

— Когда я была маленькой, — сказала Хокуто. — Однажды осенью я посетила в деревне наше семейное кладбище. По краю рисового поля эти красные лилии цвели так пышно, что походили на красный ковёр. Мне они показались настолько прелестными, что я нарвала их огромный букет. Но когда я вернулась домой, бабушка сказала, чтобы я немедленно вымыла руки, потому что цветы ядовитые.

— Я об этом не знал.

— Так же говорится, что если ты встретишь знакомого человека на дороге, которую устилает красный ковёр паучьих лилий, то ты этого человека больше никогда не увидишь.

Я призадумался. Кого я должен был встретить на этой дороге?

— Ты устал? — спросила Хокуто.

— Я? — посмотрел я на неё.

— Ну да. У тебя усталый голос.

Наверное, так оно и есть. С тех пор как я стал работать в команде разработчиков японской версии игры, мне неоднократно приходилось работать сутками напролёт. И иногда случалось так, что я мог попасть домой только в выходные дни.

— Может, тебе стоит отдохнуть? Ты завтра работаешь? Не знаю, чем ты занимаешься, но если есть возможность, тебе стоит взять отгул.

— Спасибо за беспокойство, но со мной всё нормально.

Больше я ничего не мог сказать, дабы не перейти черту.

Я разлогинился.

.: 5 :.

Системные администраторы залогиниваются в онлайн-комнате, которая служит виртуальным офисом в киберпространстве. Здесь работники корпорации «CyberConnect», подрядчики, ГМы, техники, тестировщики, а так же другие служащие получают инструкции, причём в некоторых случаях, даже не выходя из собственного дома. Очутившись в данном терминале, я увидел Шибаяму Саки.

— Я получила подтверждение того, что аккаунт Цукасы зарегистрирован на легальных основаниях, — доложила она в голосовом чате.

Может показаться странным, что приходится разговаривать с коллегой (который к тому же работает в том же самом здании и на том же этаже) через голосовой онлайн-чат, но для системных администраторов именно The World является их рабочим местом.

— Цукаса находится безвылазно в игре уже десять дней подряд. Его персонаж до сих пор активен, — продолжила девушка.

— Даже заядлые игроки выключают свой компьютер, когда идут спать. Существует вероятность того, что его пароль попал не в те руки и теперь хакеры могут взламывать систему и нелегально пользоваться персонажем.

— Но в таком случае разве зарегистрированный пользователь не должен был обратиться к нам с запросом, что кто-то взломал его аккаунт? Трудно представить, что игрок не заметил, как его персонажем уже длительное время нелегально пользуются другие.

При условии, конечно, что он ещё живой, — подумал я.

Если Цукаса и дальше будет вызывать проблемы, тогда ГМ и высшее руководство компании могут прийти к заключению, что их источником является невинный игрок, и примут меры по их решению в реальном мире.

— Что происходит с The World, шеф?

— В смысле?

— Там сейчас так много всего непонятного: персонаж-кот, хозяин монстра, сам гантелеобразный монстр. Что всё это значит?

— Наша работа как раз и заключается в том, чтобы это выяснить, — я вздохнул, и напомнил самому себе, что она ещё новичок. — Как системные администраторы, мы можем пользоваться недоступными для простых игроков функциями The World, но полностью постичь их значение нам не дано — мы не боги. Мы не всесильны.

Что-то в последнее время я стал частенько упоминать бога.

Я прокашлялся:

— Каждый день колоссальный объём записей сохраняется в логи, которые со временем удаляются. Мы можем просмотреть логи только за определённый промежуток времени. Так что невозможно перечитать все логи, которые когда-либо были сохранены.

— Значит, надо собирать информацию, которая позволит нам отсеивать лишние логи.

— Вот теперь до тебя доходит, — сказал я не без сарказма.

— Нужно сузить область поисков.

— Вот поэтому работа по отладке The World вызывает перенапряжение зрения, головные и спинные боли, и её во век не переделать.

— Ватараи, кругом говорят, что вы слишком много работаете. Вам необходимо чаще отвлекаться на свою личную жизнь.

— Давай вернёмся к делу. Сейчас наша задача состоит в том, чтобы связаться с Цукасой. Стандартная методика просмотров лога ни к чему не приведёт, так как он постоянно сидит в игре, — нахмурился я.

— А это значит, он и сейчас затаился где в The World…

— Именно. Так что ограничим наши поиски текущей датой.

— Как?..

— Когда что-то ищешь, не зацикливайся только на своей цели, это сужает возможности поиска. Другими словами, мы не будем искать Цукасу, мы будем обзирать всю The World целиком.

— Я не совсем понимаю. Что именно мы будем искать? Тысячи, а порой даже и миллионы игроков залогиниваются в игру одновременно.

— Немного знаний и анализа, а остальное дополнит статистика.

Возникла значительная пауза.

— Что-то до меня не доходит.

— Начни с проверки умерших игроков, заостряя внимание на тех, кто умер «неестественной» смертью.

— Неестественной? — спросила девушка.

— Что Цукаса делает с помощью своего монстра?

— Побеждает других игроков.

— Мотивы его действий оставим в стороне, и будем считать, что сражение и есть его основная цель. Проигравший Алый Рыцарь был высокоуровневым персонажем, но локация, в которой он потерпел поражение…

— Была для низкого уровня!

— Совершенно верно! Его персонаж ну никак не мог умереть в таком месте. Вот это и есть неестественная смерть.

— Поняла! Мне не надо искать Цукасу, мне надо искать его жертв.

— Правильно! Продолжай в том же ключе. А теперь, за работу.

Я тогда и не знал, что результат появится раньше, чем его ожидали.

.: 6 :.

Зайдя под аватаром Альбирео, я побежал вдоль по крепостной стене. Мне надо было торопиться. Убийца мог надолго и не задержаться на месте преступления.

Если оглянуться назад, я мог видеть полную луну в зените, выглядывающую сквозь прорехи в облаках. Но по какой-то причине луна выглядела размытой и была искажена.

У меня болели глаза, и голова раскалывалась от мигрени. Смотреть на 3Д-экран было просто невыносимо, я не мог сфокусироваться. Врач сказал, что это последствия длительного напряжения зрения. Полагаю это всё профессиональная болезнь.

Я на мгновение прикрыл глаза и попытался сообразить, почему мне, системному администратору, приходится заходить под собственным персонажем, чтобы что-то отладить? С точки зрения программирования в этом нет никакого смысла. Неужели Гарольд включил функцию отладки в игровой дизайн? Именно поэтому он и создал Божественное копьё Вотана? Пока оно у меня в руках, я могу выполнять мои прямые обязанности по отладке.

Но блуждающие ИИ не наносят никакого вреда системе, ведь так? Они не нарушают правил. Ликорис никогда не вредила системе. Наоборот, сама система решила, когда её создать и когда уничтожить. Системные администраторы только лишь поддерживают целостность The World, но, в конечном итоге, игра действует по своим собственным правилам.

На дальнейшие раздумья у меня нет времени.

Я переключился в вид от третьего лица. Мой аватар, Альбирео, в данный момент был одет в серебряные латы — официальную броню Кобальтовых Рыцарей.

Я свесился с крепостной стены и оглядел местность. От увиденного у меня перехватило дыхание. На стене уровнем ниже лежали четыре убитых женских персонажа профессии Секироносец.[✱]прим. пер.: отсылка к 4-й серии аниме .hack//Знак, в которой на Цукасу напали четыре девушки-копьеносца Судя по их броне и вооружению, все они были высокоуровневыми ПККшницами, то есть теми, кто охотится на ПКшников. Они пытались кого-то выследить, но вместо этого сами пали жертвами своей цели. Убийца всё ещё стоял над их телами. Это должен быть именно Цукаса.

Лунный свет освещал живого и мёртвых мягким серебряным сиянием.

Стена была слишком высокой, чтобы с неё можно было спрыгнуть. Поэтому я переключился в вид от первого лица и приблизил изображение Мастера стихий в серой робе, чтобы получше его разглядеть. И тогда я увидел это.

Над игроком парило странного вида чудовище, которое игриво крутилось по спирали, словно собака, бегающая вокруг своего хозяина. Оно на самом деле выглядело как гантель! Монстр был длиной три или четыре метра и состоял из двух золотых сфер, соединённых перемычкой.

Я переключил внимание на павших персонажей и моя тревога возросла. Они должны были быть уже давно разлогинены. Неужели они, как и капитан Алых Рыцарей, потеряли сознание в реальном мире?

У меня не было времени, Цукаса мог телепортироваться в любой момент. Я попытался найти какой-нибудь способ спуститься к нему, но ничего подходящего не придумал. Наконец, я решился его просто окликнуть по имени.

— Цукаса! — прокричал я.

Меня настиг удар такой силы, что я рефлекторно прикрыл глаза. Когда я их открыл, то увидел Альбирео пригвождённого к стене замка. Но как?

Я поднялся и с трудом задышал. Это всё Цукаса со своим гантелеобразным монстром. Они смогли меня как-то достать с расстояния.

Оглядевшись, я увидел третью составляющую моей головоломки: человекоподобного кота в забавной одежде и простой шляпе, сквозь прорези в которой торчали его уши. Он походил на персонажа с обложки детской книжки.

По-джентльменски поклонившись, кот представился:

— Маха, — подёргивая усами, назвал он своё имя.

Все движения Махи выглядели слишком реальными, они были слишком плавными для предмета обстановки. Интуиция подсказывала мне, что передо мной блуждающий ИИ.

— Это ты дал Цукасе гантелеобразного монстра? — задал я вопрос.

— Нет, — произнёс Маха. — Не трогай Цукасу.

Я не видел Цукасу на нижней стене, а Маха преграждал мне путь. Мои руки, сжимающие геймпад, стали мокрыми от пота.

— Я должен его остановить.

— Это слишком опасно, — предупредил Маха.

Почему меня предостерегает блуждающий ИИ, ведь у меня есть Божественное копьё Вотана?

— Это моя работа, — сказал я.

— Да! Проводить отладку это твоя работа! — ответил Маха.

У меня по спине прокатился холодок. Маха знает мою настоящую личность. Тогда логично будет предположить, что он может быть в курсе происходящего с Цукасой и гантелеобразным монстром.

— Почему Цукаса постоянно находится в игре? Может, его принуждают всё время оставаться онлайн? — спросил я Маху.

К настоящему моменту, корпорация «CyberConnect» ограничила Цукасе интернет-доступ, но он всё ещё находится в игре. Где-то что-то не сходится, он как-то обошёл систему.

— Как он может оставаться онлайн, если ему ограничили доступ? Как он может скрывать своё местоположение? — прокричал я Махе.

— Не трогай Цукасу, — снова предупредил меня Маха.

— Почему ты его защищаешь? — спросил я в ответ.

Я нацелил на Маху остриё Божественного копья Вотана. У него тут же шерсть на загривке стала дыбом, как у настоящего кота.

— Отвечай, или я…

Я не успел закончить фразу, как вдруг в моём ФМД исказилось изображение. Маха поднял вверх лапу, вызывая нечто, что стало принимать форму над его головой. Это оказался гантелеобразный монстр!

Но этот отличался от первого: существо походило на полупрозрачную амёбу с консистенцией жидкого металла.

— Что ты сделаешь, если я не уйду с твоего пути? — спросил Маха.

Я с уверенностью мог сказать, что он хочет удалить Альбирео. Эта угроза вывела меня из себя.

— Я тебя удалю! — прокричал я, выделяя монстра.

Существо взбрыкнуло и завыло словно настоящий зверь. Из его желатинового тела вытянулись шипы и устремились к Альбирео.

Я быстренько выбрал «/delete» из списка отладочных команд и нанёс монстру удар. Мой смуглый аватар без колебания вонзил алебарду в желатинового монстра. Но существо не умерло. Вместо этого возникла яркая вспышка за которой последовал дождь из блистающих металлических кусочков, которые поплыли по воздуху словно снежные хлопья.

Копьё исчезло. С помощью одного из своих шиповидных отростков гантелеобразный монстр разбил вдребезги Божественное копьё Вотана!

Я огляделся, но всё окружение, включая пейзаж, стало расползаться. The World закрутился вокруг меня и обратился в белое марево. Падая навзничь я увидел, как луна превращается в цветок, в красную паучью лилию.

.: 7 :.

Я открыл глаза и увидел склонившуюся надо мной Шибаяму Саки. Она плачет?

— Господин Ватараи, вы понимаете, где находитесь? — спросила она.

Высокочастотный звук сирены лавиной обрушился на меня со всех сторон. Попытавшись подвигать головой, чтобы оглядеться, я смог различить только вспышки мигалки. Я находился в карете скорой помощи, и дежурный врач проверял моё состояние.

— Что произошло? — со стоном произнёс я.

— Я нашла вас лежащим на столе!

Я тяжело вздохнул.

— Это уже третий раз, когда меня забирают на скорой.

— Простите? — спросила девушка.

Я почувствовал, что брежу.

— Вы слишком много работаете. Вы почти не покидаете кабинет и слишком преданно относитесь к своим проектам. Мы все хотим вам помочь, но вы не просите о помощи. Если вы подорвёте своё здоровье, то в конечно итоге останетесь ни с чем, — Саки сквозь слёзы выдавливала из себя слова.

Мне хотелось её утешить, но я был привязан ремнями к носилкам.

Я попытался было вспомнить о том, что со мной случилось, но все мои синапсы[✱]прим. пер.: место контакта между нейронами или между нейроном и клеткой, которое служит для передачи нервного импульса отвечающие за мыслительный процесс были словно выжжены, и я даже толком не мог вызвать воспоминания.

Я кивнул Саки, чтобы она наклонилась ко мне ближе.

— Цукаса.

— М-м?

Я говорил шёпотом, чтобы нас не услышала медсестра:

— Продолжайте наблюдать за Цукасой, но в контакт с ним не вступайте.

— Что вы имеете в виду? Вы с ним встречались?

— О деталях я доложу руководству. Они подберут подходящий план действий.

Моё тело отяжелело. Я понимал, что если закрою глаза, то провалюсь в глубокий сон и возможно уже из него не выйду. И тут я вспомнил, что принадлежащее Альбирео Божественное копьё Вотана разбито вдребезги.

У меня упало сердце. Я больше не знал, во что мне теперь верить. Аватаром Цукасы управляет живой человек? Если да, то кто он? Что это за гантелеобразный монстр? Что это за кот? Кого я пытался защитить? Больше я теперь ни в чём не был уверен.

.: 8 :.

Хотя весна уже вступила в свои права, в воздухе до сих пор витали последние остатки зимнего холода. Повязав шарф, я прошёл мимо маленькой девочки в красном пальто, которую за руку держала её мама. Я продолжил движение.

Мизухара Харука дожидалась меня в кофейне. Одной рукой она сжимала чашку карамельного макиато,[✱]прим. пер.: кофейный напиток, состоящий из смеси эспрессо с молоком в другой у неё находилась книга в мягком переплёте на иностранном языке. Девушка подняла глаза от книги и позвала меня по имени моего аватара:

— Альбирео!

Вот наконец я и встретился с женщиной, которая управляет Хокуто. Она работает переводчицей и чуть старше меня возрастом. Я обнаружил, что она пользуется аудио-софтом для того, чтобы в игре её голос звучал моложе. Такое вполне обычно для The World.

Некоторое время мы с ней говорили о прошлом, как вдруг она сказала:

— Ты был Копьеносцем и глаза твои сияли словно звёзды. Ты балансировал на грани, сочетая в себе роли системного администратора корпорации «CyberConnect» и простого искателя приключений в The World.

— Но когда я встретил Ликорис, звёзды обрушились с небес, — произнёс я без задней мысли.

— В конечном итоге всё теряет свой баланс. Даже двойные звёзды, — сказала Харука.

— У меня не получилось принять концовку квеста Ликорис, и из-за этого я больше не могу как следует отыгрывать роль Альбирео, — объяснил я.

— Потому что стержень в твоём сердце оказался сломлен.

— И поэтому Альбирео умер.

Я глотнул кофе. Он оказался горьким.

— Смерть в The World это смерть сразу двух душ.

Я кивнул:

— Я тут размышлял об окрашивающих дорогу в красное паучьих лилиях. Думаю, этой дорогой прошёл Гарольд. Он хотел увидеть Эмму Вилант, которую, как он знал, он больше уже никогда не увидит. Поэтому он и вплёл её поэму, Эпитафия Сумерек, в онлайн-игру. Именно так Гарольд смог воссоединиться с Эммой.

— Смерть Альбирео оставила глубокий отпечаток на Хокуто, — тихо проговорила Харука.

— Правда? — спросил я, пошевелившись.

— Встретились бы мы с тобой сейчас, если бы это было не так?

— Конечно же, нет. Это против правил компании, — я бросил взгляд в окно на цветущие деревья и вздохнул. — Я целых десять лет свой молодости посвятил виртуальному миру. Как создатель, как системный администратор и как игрок, я вкладывал в него все свои силы. И я ни о чём не жалею.

— Всё верно. Ты и не должен жалеть.

— Я уже смирился с последствиями ухудшения моего здоровья. Всё-таки, именно они привели меня сюда. Без них я бы не встретил тебя.

Девушка застенчиво улыбнулась.

— Полагаю, стоит поставить тебя в известность: я посредственный переводчик и довольно-таки бедна. Я даже не умею готовить.

— Что?

— Я не смогу о тебе позаботиться, — засмеялась Харука.

Я слегка покраснел.

— Спасибо, но тебе не стоит обо мне беспокоиться. Корпорация «CyberConnect» мне хорошо платила, а времени на то, чтобы потратить деньги, у меня никогда не было. Так что они всё копились и копились, и сейчас я имею на руках вполне себе приличную сумму.

— Это значит, что ты во мне не нуждаешься? — девушка снова застенчиво улыбнулась.

— Все мы в ком-либо нуждаемся, — ответил я. — А ты первая, кто разгадал значение звёзд в моих глазах.

***

После того как закончилось моё длительное стационарное лечение в больнице, я по состоянию здоровья уволился из корпорации «CyberConnect». Но на самом деле, высшее руководство просто вынудило меня уйти, обвинив в косвенной причастности к возникновению Сумеречного Инцидента.[✱]прим. пер.: известен ещё под названием Снова Плутон. Инцидент произошёл в Йокогаме из-за сбоя Морганны. Во время него наблюдалось массовое отключение компьютерных систем в городе и некоторых других частях Японии. Также, он сопровождался многочисленными впадениями в кому игроков The World. На тот момент Ватараи Казуши всё ещё находился в больнице на лечении. Всё, что происходило в реальном мире в это время, показано во второй серии аниме .hack//Liminality

Когда случились Сумерки, Кобальтовые Рыцари оказались бессильны предотвратить рождение совершенного ИИ — Ауры.

Лишь один вопрос с самого момента потери сознания и по нынешний момент преследует меня. Когда я валялся на больничной койке и пялился в потолок, у меня было достаточно времени чтобы его обдумать. Почему сломалось Божественное копьё Вотана? В конце концов, это же божественный предмет, происходящий ещё из бета-версии и разработанный специально, чтобы с помощью него предотвращать угрозы выхода из строя The World. О причинах случившегося можно только гадать, но я пришёл к мнению, что я совершил нечто немыслимое. А именно — направил копьё на его создателя. Я попытался отладить то, что ни коим образом не может быть удалено — Морганну — бога The World.

(общее примечание к главе: я решил написать это примечание специально для тех, кого, возможно, заинтересовало дальнейшее развитие отношений между Альбирео и Хокуто. Так вот, Ватараи Казуши уволился из корпорации «CyberConnect» в 2011 году. Больше он в The World не заходил. В 2017 году, когда происходили события аниме .hack//Корни и трёх игр .hack//G.U., Мизухара Харука продолжала играть, и выступала в качестве эксперта по Эпитафии Сумерек. Во время одного из разговоров выясняется, что они с Ватараи живут вместе (женаты?). В 2022 году, когда развивался сюжет манги и аниме .hack//Quantum, Харука выступает уже в виде стороннего наблюдателя событий. В процессе выясняется, что они с Казуши больше вместе не живут, и Харука одна растит их совместную дочь Рико. Так получилось из-за того, что Ватараи так и не оправился от событий квеста Ликорис и последующей встречи с Маха. С ума он, конечно, не сошёл, но стал несколько отрешён от мира. Кстати, так как в японском языке нет различия между звуками «р» и «л», а слоги «ри» и «ли» пишутся одинаково, то имя их дочери Рико так же можно прочитать как Лико, то есть — Ликорис)